Hvem trenger en tidsmaskin? Forskere rekonstruerer gamle språk med programvare

Vitenskap

Adam Williams

16. februar 2013

Den nye programvaren har allerede nøyaktig rekonstruert Proto-Austronesian språket, som ble talt av de gamle innbyggerne på påskeøya (Foto: Shutterstock)

Forestill deg det vell av kunnskap vi kunne avdekke om det var mulig å reise tilbake i tid og rekonstruere gamle språk. Selv om det er umulig akkurat nå, regner forskere ved UC Berkley og University of British Columbia at de har klart det nest beste ved å utvikle ny programvare som avdekker eksisterende fragmenter av "proto-språk" fra språk som fortsatt er i bruk .

Proto-språk er språklige forfedre som ga opphav til moderne språk. Disse forbudene inkluderer Proto-Indo-Europeisk, Proto-Afroasiatic og Proto-Austronesian. Vanligvis er rekonstruksjonen en omhyggelig prosess som kan ta lingvister mange år.

Den nye programvaren bruker probabilistisk resonnement som undersøker logikk og statistikk for å kunne utføre sitt rekonstruktive arbeid. Den fokuserte på 637 moderne austronesiske språk og analyserte en database med over 140, 00 ord for å gi en rekonstruksjon av Proto-Austronesian som replikerte arbeidet til menneskelige lingvister med en nøyaktighet på 85 prosent - men langt raskere.

Faktisk mener forskerne at en storskala rekonstruksjon kunne utføres i løpet av dager eller timer på denne måten.

Dataprogrammet er basert på den språklige teorien at ord utvikler seg på en måte som kan betraktes som lik et slektstre. Det vil si at spor av proto-språk forblir i «røttene» av språk, selv om de utvikler seg over tid.

Ved hjelp av en algoritme kalt Markov-kjeden Monte Carlo sampler, blir programvaren sortert gjennom ordsetninger i de moderne austronesiske språkene som deler en felles lyd, historie og opprinnelse. Derfra bestemte han seg for om ordene delte et felles morsmål - i dette tilfellet, Proto-Austronesian.

"Det som fascinerer meg om dette systemet er at det tar så mange av de store ideene språkene har hatt om historisk rekonstruksjon, og det automatiserer dem på en ny skala: flere data, flere ord, flere språk, men mindre tid, " sa Dan Klein, lektor i datavitenskap ved UC Berkeley og medforfatter av et papir om emnet som ble publisert i tidsskriftet Proceedings of the National Academy of Sciences .

I tillegg til å komme seg inn i fortiden, oppdaget forskerne at programvaren også kan forutsi fremtidig evolusjon av ord, noe som gir spor om hvordan språk vil forandres over tid.

Kilde: UC Berkley

Den nye programvaren har allerede nøyaktig rekonstruert Proto-Austronesian språket, som ble talt av de gamle innbyggerne på påskeøya (Foto: Shutterstock)

Anbefalt Redaksjonens